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人类智齿的起源

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DrJuliaBoughner是加拿大萨斯喀彻温大学人类学教授。下面这篇由他撰写的文章,有助于我们从另一个视角再次思考困扰当代大多数人的智齿问题。

 

 

我们的祖父母和父母经常讲述关于他们那个年代的孩子们例行切除扁桃体的故事。

 

但是对于20世纪60年代及以后出生的人来说,他们常讲的故事是关于如何拔掉第三颗磨牙,又称智齿的。

 

作为一名研究人类和其它动物的面部与牙齿进化和发展的科学家,每当我演讲时问听众是否拔过智齿时,至少有一半的人会举手。

 

人们会分享他们关于智齿的故事,同时也会提出疑问:我们为什么会有智齿?为什么它们不能随着人类的进化而彻底消失?

 

人类是灵长类动物。与我们这个物种接近的表亲是非洲猿类,特别是黑猩猩。猿类有智齿,猴子也有。拥有智齿只是我们接受人类遗传财产的一部分。

 

 

 

智齿的演化

 

就像你的其他牙齿一样,智齿也是在你的颌骨内形成。但又与我们的其它牙齿不同,它们形成得非常晚。

 

第二磨牙通常在儿童三岁左右开始发育,但是智齿通常要到九岁才开始生长,而且这个时间在个体中变化很大,小到五岁,大到十五岁都有。它们终大概在17至24岁之间从牙龈中萌出。

 

智齿开始形成的时间比颌骨中所有其它牙齿都要晚很多(DenverMarchoiri/UniversityofSaskatchewan)

 

一颗牙齿如果不能正常地穿过牙龈并萌出到口腔,就是"阻生牙"。这类牙齿可能会引发一些问题:包括牙龈疾病、囊肿或第二磨牙的龋坏。

 

即使智齿开始形成时角度不够好,它们也可以在你20多岁或30多岁时旋转和转移位置。

 

现代社会,智齿不仅是经常发生阻生的牙齿,而且还常常根本无法真正发育。

 

由于智齿对现代人的生存并不重要,人们经常会问我:人类的进化是否正在解决这一令人烦恼的问题?但我并不这么认为。

 

首先,阻生的智齿可能会给我们带来各种各样的问题,但它们很少会威胁到我们的生命。

 

其次,如果从进化论的角度需要对智齿做出选择,那也必须在我们有孩子之前从我们的基因库中将它剔除。这才可以彻底阻止我们传递任何可能导致智齿阻生的基因。

 

但是事实是不太可能存在特定的"阻生基因",却有一些很明显的已知可以引发阻生的风险因素,包括我们的饮食。

 

当智齿不能完全穿过牙龈并萌出进入口腔时,被称为"阻生"。(DenverMarchoiri/UniversityofSaskatchewan)

 

 

 

狭窄的空间

 

周所周知,导致我们智齿现状的主要原因是颌骨后面缺乏足够的空间。

 

我们的团队发现,当智齿发育和出现的时间很晚时,这个空间的大部分已经被和第二磨牙占据,因此这时候智齿就无法正常向上穿过牙龈并萌出。

 

一个重要问题是颌骨的充分生长和其整体长度。如果颌骨生长得不足够,后来形成的智齿就会失去萌出空间,甚至根本无法萌出。

 

但空间不足够并不是故事的全部。科学家们仍然无法清楚解释,现代人中为什么一些人的智齿会发生阻生而一些人不会。我们需要新的方法来帮助牙医可靠地预测哪些智齿有阻生风险。

 

咀嚼能力的锻炼

 

基于我们目前的认知,我们能不能预防智齿发生阻生?也许可以。

 

猿猴的智齿很少受到影响。对于吃非工业化饮食的人类来说也是如此。

 

我们需要从饮食中得到生物力学的刺激来促进颌骨生长,例如咀嚼坚果、未煮熟的蔬菜和肉类。

 

但现代社会中,我们倾向于给自己或者我们的孩子进食柔软的加工食品,如光滑的花生酱和松软的面包。因此,在过去的几十年里,我们太多人的颌骨都没有大限度地发挥真正的生长潜力。

 

培养咀嚼习惯能否使阻生智齿成为过去?(Shutterstock)

 

好消息是:如果你还在生长期,你现在就可以采取行动。开始吃更松脆、更有嚼劲的食物,如坚果和生蔬菜。如果你有孩子,鼓励他们在健康的情况下尽早吃可以增加咀嚼的食物。

 

一个公共健康问题?

 

全每年有数百万颗智齿被拔除。这远远超过真正阻生智齿的数量。其实这些手术中多达三分之一是没有必要进行的。

 

拔牙手术也有其风险:包括对附近牙齿、神经、颌骨或鼻窦的伤害。而尽量避开非必要的手术也是我们现在不再常规地送孩子去做扁桃体切除术的原因。

 

对于大多数人来说,健康的、已经萌出的智齿通常不再是一个大问题。他们只是需要在刷牙时更加注意智齿的清洁,以避免龋坏。

 

尽管一些阻生智齿本身不会构成风险。但是如果会影响第二颗磨牙和周围的颌骨、或引起感染和疼痛,就还是可能需要拔除。

 

结语

 

对于我们来说,智齿不一定必不可少,但也不是一无是处的。

 

相关研究表明:当智齿被拔除时,曾经固定智齿的下方骨范围也会跟着吸收缩小。当这种状况发生时,喉咙上方的收缩肌会被向前拉,你的呼吸道直径就会变短。这可能导致影响一生的呼吸问题,出现打鼾和睡眠呼吸暂停综合症。

 

智齿是组成我们身体的一部分。没有它们,我们真的会处于更好的状态吗?这是一个值得深思的问题。

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